專利法第二條第四款規定:“外觀設計,是指對產品的形狀、圖案或者其組合,以及顏色與形狀、圖案的組合作出的美觀、適于工業應用的新外觀設計?!?,可以看出,構成設計的是產品的設計元素或元素組合,包括形狀、圖案或它們的組合,以及顏色、形狀和圖案的組合。

產品的顏色不能獨立構成外觀設計,除非產品顏色變化本身形成了圖案??梢詷嫵稍O計的組合包括:產品的形狀;產品設計;產品形狀和圖案;產品形狀和顏色;產品設計與色彩;產品的形狀、圖案和顏色。

形狀是指產品造型的設計,即產品外部的點、線、面運動、變化和組合所呈現的外觀輪廓,即產品結構和形狀同時設計制造的結果。

圖案是指通過任何線條、文字、符號和色塊的排列或組合在產品表面形成的圖案。圖案可以通過繪畫或其他能夠反映設計師圖案設計理念的方式制作。產品的設計應該是固定的和可見的,而不是偶然的或在特定條件下可見的。

顏色是指產品上使用的顏色或顏色組合。用于制造產品的材料的自然顏色不是設計的顏色。

設計元素,即形狀、圖案和顏色是相互依存的,有時它們的邊界很難界定。例如,多個顏色塊的組合形成一個圖案。

值得注意的是,外觀設計和實用新型都可以涉及產品的形狀,但區別在于本實用新型是一種新的技術方案,所涉及的形狀是從產品的技術效果和功能角度考慮的;外觀設計是一種新的設計方案,它所涉及的造型是從產品美學的角度出發的。

從以上定義出發,外觀設計是關于產品外觀的裝飾性或藝術性設計。這種設計可以是平面圖案、三維造型,也可以是兩者的結合。一般來說,它具有以下特點:

(1) 它必須與產品相結合,即外觀設計必須以產品為載體

(2) 必須能夠給人以美的享受,即“充滿美”。

首先,只有與產品相結合的外觀設計才是專利法意義上的外觀設計。換言之,授予專利權的外觀設計必須是為產品的外觀設計。外觀設計是一種針對工業產品外觀的美學設計。這種設計必須與工業產品相結合,即必須以產品為載體。沒有特定產品的簡單藝術作品,如山水畫或雕像,與工業產品無關,因此不能算作外觀設計。但是,如果將山水畫應用到保溫瓶、洗臉盆、窗簾等產品上,成為這些產品的圖案裝飾,那么山水畫將成為這些產品的外觀設計。因此,在申請外觀設計專利時,必須說明使用該外觀設計的工業產品。因此,在世界上一般稱之為工業設計。但是,不能重復生產的手工藝品、農產品、畜產品和自然物品不能作為外觀設計的載體。

其次,工業應用是對外觀設計工業實用性的要求,即工業上可以應用的外觀設計是專利法意義上的外觀設計。它可以應用于工業,也就是說,它可以被制造用于生產和運營。如果產品的形狀或圖案不能通過工業方法復制,或者不能滿足大規模生產的要求,則它不是專利法意義上的外觀設計。

“充滿美”一詞的主要功能是表明其是否屬于外觀設計專利權的保護對象。我們應該關注產品外觀的視覺感受,而不是產品的功能特性或技術效果。這是外觀設計專利與發明和實用新型專利的本質區別。規定設計是“審美”的意義在于:首先,它表現出一種制度追求。外觀設計專利制度的實施旨在鼓勵人們創造越來越多美麗的新外觀設計。第二,它表示一種暗示性要求。對于外觀設計專利申請人來說,新的外觀設計也應該在“美感”方面進行創新。第三,它顯示出獨特的元素。外觀設計專利作為專利權客體之一,其美學特征不同于發明專利和實用新型專利。換句話說,可申請專利的設計必須是裝飾性的,即“美觀的”。要求專利權的設計的“美感”實際上意味著排除功能性。因此,在確定特定外觀設計專利的保護范圍時,我們應該注意區分哪些部分可以有助于產品外觀的美學效果,哪些部分完全由產品的功能性決定。由功能性決定的形狀不屬于外觀設計專利的保護對象。